历史上但凡王朝覆亡前,都会有农民起义。魏征曾对唐太宗说:水能载舟,亦能覆舟。这里的水指的就是老百姓。当老百姓过不下去的时候,就有人领头开始揭竿而起了。

东汉末年,朝廷腐败、外戚宦官争斗不已,国势渐渐没落。此时恰逢全国干旱天灾,走投无路的贫苦农民们纷纷思索存活之道。在河北巨鹿,有一个名叫张角的人,在这个时候创建了一个宗教,叫太平道。他宣称朝廷已经昏聩无能,不能信任,只有太平道才能解救人民于水火。

由于这种号召契合现实,给走投无路的农民心理上一种祈盼,于是人们纷纷加入太平道。当时太平道教众遍布天下九州中的八个州,有数十万人。张角和他的弟弟张宝和张梁分赴各地四处联络,将散布于各地的教众通过分“方”的形式组织起来,由张角一人统一指挥。

在汉灵帝光和七年,即公元184年,这一年是农历甲子年。张角以:“苍天已死,黄天当立,岁在甲子,天下大吉”为口号举兵反汉。由于叛徒告密,张角被迫提前一个月起事,于当年二月开始起义反汉,史称“黄巾起义”。起义军很快在全国各地取得了初级阶段的胜利,各地政府机关被毁,官员被杀。在起义的第一个月,全国七个州的二十八个郡都发生了战事。

消息传到京城,汉灵帝大惊,一方面用重兵镇守京城,一方面下令各州各郡召集义军进行反击,另一方面令皇甫嵩、卢植、朱儁带兵到各地镇压黄巾军。

经过正规军的镇压,再加上黄巾军自己的弱点,不到一年(从二月到十一月)的黄巾起义就此败亡。

起义失败的原因有三:

第一,由于叛徒出卖,起义时间被迫提前,没有做好充足的准备,也没有统一的行动。

第二,起义军中大多是农民,虽然声势浩大,但大多没有经过正规训练。领导人没有军事才能,指挥打仗是外行。

第三,摧毁现有的官府后,却依然抢掠其他百姓。想推翻汉朝,但没有组织纲领,犯了起义军的通病。

于是,声势浩大的黄巾起义在短短的九个月就以失败而告终,领导人张角和他两个弟弟都被杀。

虽然起义失败,但东汉王朝就在这仅仅九个月的折腾当中已经倾颓,朝廷的威信也一落千丈,掌握各个州郡管理权的各地将领对朝廷的看法也有了微妙的改观。

在汉灵帝中平五年,即公元188年,残余的黄巾军势力又开始了新一轮的起义。虽然这次的动静没有四年前那么浩大,但却令东汉王朝一度头疼不已。

于是,在这个时候,太常刘焉的一个建议成了压死东汉王朝的最后一根稻草。

刘焉建议,将部分地方长官的官职由刺史改为州牧,也就是将兼有地方监督的官职改为地方行政长官。这一建议的初衷是让各地长官加强军政大权,全面控制地方,各自为政剿灭残余黄巾军,以便更好的维护地方治安。但这一建议的后果却促使了各地长官拥兵自重,为他们成为一方军阀提供了便利条件,甚至到后来视朝廷为无物。这些军阀后来演变成互相进攻抢地盘的戏码。

于是,东汉末年群雄割据的序幕经由刘焉之口徐徐拉开。

于是,我们熟悉的群雄割据势力陆续出炉:

袁绍:占据冀州、青州、并州。

曹操:占据兖州。

孙策:占据江东。

袁术:占据扬州。

刘表:占据荆州。

刘焉:占据益州。

张鲁:占据汉中。

陶谦:占据徐州。

董卓:占据司隶和凉州东部。

马腾:占据凉州西部。

公孙度:占据辽东。

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直到后来经过多次战争洗牌演变成了我们熟悉的魏、蜀、吴三国鼎立的局面。

东汉末年的乱象,表面看是由于黄巾起义所导致。但归根结底还是朝政败坏,气数将近,朝廷没有能力以再维持其统治。

黄巾军起于草莽,没于草莽,只是诱因。要了东汉王朝命的还是王朝本身。