由哈勃望远镜的广角相机拍摄的大麦哲伦云球状星团NGC1866。

球状星团是宇宙中常见的结构,每个球状星团都是有成千上万颗恒星组成,这些恒星都被引力束缚在一起。

关于球状星团是如何形成的仍有争议,但长期观测得到的数据显示,它们的大多数恒星都很古老,金属丰度很低。在天文学中“金属”是除氢和氦以外的任何元素。

由于恒星在其生命周期中,核聚变会在其核心内形成较重的元素,因此较低的金属丰度表明恒星非常古老,因为早期恒星形成时获得的物质中基本没有重元素,大多数球状星团中的恒星可能太老了,它们实际上是大爆炸后最早形成的恒星之一。

然而NGC1866不是一个普通的球状星团,它是一个非常年轻的球状星团,并且离我们非常近,以至于它的恒星可以供我们单独研究,考虑到研究宇宙涉及的巨大距离,这是一个不小的优势。

在NGC1866包含的恒星中,与其他大多数球状星团内的恒星不同的是,并非所有恒星都是古老的。一般认为星团中存在不同的恒星种群或恒星世代的原因是,第一代恒星形成后星团可能遇到了巨大的气体云,引发了新一轮恒星形成浪潮,由此产生了第二代更年轻的恒星,这就解释了为什么其中有些恒星看起来如此年轻。